Didier Mansuy | Gavroche | 22/03/2020
Histoire / Actu  

INDOCHINE - HISTOIRE : Henri Mansuy, l'Indochine préhistorique au cœur

Il fut l'un des premiers à se plonger corps et âme dans le passé lointain de la péninsule indochinoise, alors contrôlée par le pouvoir colonial français. Henri Mansuy, anthropologue fut le créateur du musée de Hanoï, dans ce qui était à l'époque le Tonkin. Récit d'une extraordinaire aventure intellectuelle, historique et indochinoise.

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Nous reproduisons ici un article tiré de nos archives.

Les parents d'Henri Alphonse Mansuy, nés à Saint Mihiel (55300), habitèrent ensuite Paris où l'esprit opiniâtre, critique et fin d'Henri s'exerça en fréquentant le plus qu'il le put les musées et les livres.

Les carrières de fossiles de la région parisienne n'eurent plus de secret pour lui. Le service militaire le fit cavalier émérite et il obtint les galons de sergent. Le Muséum était son théâtre de jeu. Il y pratiquait la paléontologie qui le passionnait.

Henri s'inscrivit au cours d'Anthropologie, à l'Hôtel de Ville de Paris, créé pour le professeur Verneau. Henri exerçait parallèlement des métiers alimentaires qui ne lui convenait pas mais il fut l'auditeur le plus assidu du cours. Verneau reconnut vite une grande intelligence, un esprit vif, un savoir déjà profond et une avide envie d'en savoir plus en travaillant toujours infatigablement pour s'améliorer.

L'arrivée à Hanoï

C'est pourquoi il s'attacha à trouver un travail à la hauteur d'Henri - plus de cent lettres furent nécessaires. Mansuy fut admis à Hanoï (à 45 ans) en 1901, avec beaucoup d'illusions, au service de l'Agriculture qui englobait encore celui de la géologie. Henri Mansuy y rencontra ensuite le professeur Lantenois, ingénieur en chef des mines, qui lui voua de la sympathie mais aussi une amitié : laquelle fut infaillible entre les deux géologues. Lantenois reconnut vite les capacités de son collaborateur et l'emmena dans une expédition au Yunnan pour la préparation du tracé de chemin de fer vers Yunnanfu. Henri excella dans la détermination des fossiles avec un jugement sagace, il ne se trompait jamais. Sa carrière scientifique s'ouvrait enfin.

Création du musée

La création d'un musée à Hanoï fut ensuite décidée, Mansuy s'y consacra et mena la tâche à merveille, tout en continuant ses recherches savantes comme les déterminations de roches et de fossiles. Les missions s'enchaînèrent : Cambodge (1902), le nord du Tonkin (1905-1906), le Laos (1908-1909), le Yunnan (1903-1904 et 1909-1910), etc. permettant des publications qui fascinèrent la communauté scientifique du monde entier. Toutes ses découvertes et ses théories sont encore pertinentes aujourd'hui. Elles servent de bases aux générations de paléontologues et de géologues qui l'ont suivi. Monsieur Jacob qui vint ensuite à la tête du service géologique de l'Indochine, écrivit "ses travaux paléontologiques sur les faunes primaires et triasiques de l'Indochine lui ont valu, en Europe et en Amérique, la réputation d'être un grand savant".

Des découvertes préhistoriques majeures

Henri Mansuy assura la définition de divers niveaux stratigraphiques et inventa des étages géologiques. Mais il ne se contenta pas de cela. Il fit des découvertes préhistoriques majeures sur les "humains " qui habitaient l'Indochine, il y a quelques millénaires.

C'est ainsi que, dès 1902, il publia sur Samrong Sen, sur les rives du Tonlé-Sap, et Long Prao (Cambodge) et découvrit un crâne exceptionnel ; puis à Luang Prabang (Haut Laos), il recueillit une moisson d'instruments en pierre et bronze. Il expertisa de nombreux sites : gouffre de Ban-don-Tiao (face à Chiang Saen en Thaïlande), caverne de Phö-binh-gia, où il trouva trois crânes humains et de l'outillage qui lui permirent de définir l'époque préhistorique du bacsonien, selon le nom des cavernes du massif du Bac-Son.

La découverte tout à fait inattendue d'une industrie lithique bacsonienne (voisine du hoabinhien défini plus tard par son élève Madeleine Colani) est une avancée majeure dans la connaissance préhistorique. Ainsi Henri mit en évidence à côté d'instruments de pierre aussi grossièrement taillés que les plus anciens instruments paléolithiques d'Europe et d'Afrique, des galets qui ne présentaient d'autre trace de travail qu'un polissage très rudimentaire à une extrémité. Ces outils sont désormais la caractéristique du Néolithique de cet Extrême-Orient méridional. D'autre part il découvrit une parenté étroite entre les faunes synchroniques de l'Inde et de l'Europe occidentale. C'est un fait remarquable qui vint infirmer l'existence, du Cambrien au Trias, d'une mésogée ou mer intérieure, divisant l'Eurasie, de l'est à l'ouest, en deux parties presque égales.

Le retour en France

Après de très nombreuses publications et découvertes, il revint en France, en 1921, chez sa sœur à Avignon, puis retourna pour une nouvelle mission en Indochine afin de se consacrer exclusivement à la préhistoire humaine. Il revisita ses anciens sites et en découvrit de nouveaux : Keo-phay, Dong-thuroc, Tonkin méridional Phu-ly, etc. Il exhuma de nombreux crânes humains. Puis ce fut son élève mademoiselle Madeleine Colani qui se rendit sur le terrain, à sa place en raison de la santé devenue fragile d'Henri. Il continua les déterminations, les synthèses et les analyses depuis le musée de Hanoï. Il repartit pour Paris, en 1926, et y mourut en 1937 après avoir légué son importante bibliothèque scientifique, des objets d'arts précieux et des fossiles au Service Géologique et à l'EFEO et au Muséum.

Précieux trésor

Une petite partie de ses trouvailles est conservé au Musée National d'Histoire Naturelle de Paris comme un précieux trésor. Il constitue un puissant instrument de travail pour ceux qui veulent étudier la géologie du sol de l'Extrême-Orient méridionale.

Toute sa vie, il chercha avec passion à savoir, à comprendre, à apprendre, en utilisant minutieusement les règles scientifiques. Il produisit une œuvre remarquable et immense. Elle porte tant sur la paléontologie que sur la préhistoire. Dans les "Bulletins" et surtout dans les "Mémoires du Service Géologique de l'Indochine", il décrivit 1090 espèces de fossiles dont un tiers d'inédites. Il établit une cartographie complète de la géologie de l'Indochine au 1/500 000, dès 1908. Tout cela dans 1091 pages de texte grand in-4°, avec 121 planches comprenant 3936 figures. Il décrivit avec méthode et une infinie subtilité les seize crânes qu'il avait découverts et ces découvertes sont d'une grande importance. Il était reconnu comme un très grand géologue, paléontologue et préhistorien.

Courage et droiture

Sa vie de labeur fut toute dévouée à la science. Son courage, sa droiture inébranlable le caractérisent et attiraient la sympathie. Son énorme travail, ses ouvrages riches et documentés ont fait de lui une référence pour les savants qui avaient langue avec lui pour lui demandaient son avis autorisé, tel M Walcott, chef du service géologique des États-Unis. L'élite du monde des préhistoriens faisait partie de ses amis et lui vouait une très grande estime, comme les professeurs Lantenois et Verneau, bien sûr, mais aussi les académiciens Lacroix, célèbre paléontologiste, Douvillé et Termier, ou le gouverneur général d'Indochine, Long, ou encore le professeur à la Sorbonne Haug. Lors du fameux congrès de Préhistoire qui réunit tous les préhistoriens d'Extrême-Orient, à Hanoï en 1932, ses pairs s'assemblèrent pour lui envoyer ce câble : "Délégués du Congrès Préhistorique s'unissent pour envoyer cordial hommage, reconnaissance et admiration au fondateur de la Préhistoire indochinoise".

Prix de l'Académie des sciences

Sa belle carrière lui apporta des prix prestigieux : prix Tchihatchef en 1911 de l'Académie des sciences, prix Ducros-Aubert de la Société de géographie 1914, prix Wilde en 1916 encore de l'Académie, prix Fontannes de la Société Géologique de France 1917, grand prix de l'Exposition coloniale internationale de Paris en 1931, où il organisa au 1er étage dans la reconstitution partielle du temple d'Angkor l'exposition des crânes et objets qu'il avait trouvés. Il fut élu vice-président de la Société géologique de France et l'Académie des sciences coloniales tint à le compter au nombre de ses membres. C'était un gardien de lumière, une vigie de l'humanité pour faire croître et progresser les connaissances.

Didier Mansuy

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Michel M 2020-03-23 01:59:45
Merci Gavroche
Dans cette période où le Coronavirus est présent partout, merci Gavroche de nous proposer des contenus riches et denses avec cet article historique.
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